Las pérdidas de hielo de la Antártida han aumentado los niveles mundiales del mar en 7,6 mm desde 1992, con dos quintas partes de este aumento (3,0 mm) en los últimos cinco años.

Los hallazgos provienen de una importante evaluación climática conocida como el ejercicio de comparación de balance de masa de la capa de hielo (IMBIE).

Es la imagen más completa del cambio de la capa de hielo de la Antártida hasta la fecha: 84 científicos de 44 organizaciones internacionales combinaron 24 encuestas satelitales para producir la evaluación.

Los hallazgos provienen de una importante evaluación climática conocida como el ejercicio de comparación de balance de masa de la capa de hielo (IMBIE), y se publican en Nature.

La evaluación, dirigida por el profesor Andrew Shepherd en la Universidad de Leeds y el Dr. Erik Ivins en el Laboratorio de Propulsión de la NASA en California, recibió el apoyo de la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA).

Sus hallazgos muestran que, antes de 2012, la Antártida perdió hielo a una tasa constante de 76 mil millones de toneladas por año, una contribución de 0.2 mm por año al aumento del nivel del mar.

Sin embargo, desde entonces ha habido un fuerte aumento de tres veces. Entre 2012 y 2017, el continente perdió 219 mil millones de toneladas de hielo por año, una contribución al nivel del mar de 0,6 mm por año.

La Antártida almacena suficiente agua congelada para elevar el nivel global del mar en 58 metros, y saber cuánto hielo está perdiendo es clave para comprender los impactos del cambio climático hoy y en el futuro.

El profesor Shepherd dijo:

Hace tiempo que sospechábamos que los cambios en el clima de la Tierra afectarían las capas polares de hielo. Gracias a los satélites que nuestras agencias espaciales han lanzado, ahora podemos rastrear sus pérdidas de hielo y la contribución global al nivel del mar con confianza.

“De acuerdo con nuestro análisis, ha habido un aumento gradual en las pérdidas de hielo de la Antártida durante la última década, y el continente está causando que los niveles del mar aumenten más rápido hoy que en cualquier momento en los últimos 25 años. Esto tiene que ser una preocupación para los gobiernos en los que confiamos para proteger nuestras ciudades y comunidades costeras “.

El triple aumento en la pérdida de hielo del continente en su conjunto es una combinación de aceleración de los glaciares en la Antártida Occidental y en la Península Antártica, y un crecimiento reducido de la capa de hielo en la Antártida Oriental.

La Antártida Occidental experimentó el cambio más grande, con pérdidas de hielo de 53 mil millones de toneladas por año en la década de 1990 a 159 mil millones de toneladas por año desde 2012.

La siguiente pieza del rompecabezas es comprender los procesos que impulsan este cambio. Para ello, los investigadores seguirán observando de cerca la capa de hielo, pero también mirarán hacia atrás en el tiempo y tratarán de comprender cómo la capa de hielo respondió en el pasado.